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Qui est Hans Peter Luhn ?

Chercheur dans le domaine de l’informatique et de la Science Library & Information pour IBM. On retrouve ses inventions dans divers domaines comme l’informatique, l’industrie du textile, la linguistique et les sciences de l’information. On lui attribue pas loin de 80 brevets… Présentation d’Hans Peter Luhn.

Né en Allemagne en juillet 1896, il prend la direction de la Suisse à la fin de ses études pour y apprendre le métier d’imprimeur. Sa carrière est interrompue lors de la Première Guerre mondiale durant laquelle il effectuera son service en tant qu’officier des communications dans l’armée allemande. Après la guerre, il rejoint le domaine du textile et part aux USA, où il inventera une jauge de comptage de fils, aujourd’hui toujours utilisée : le Lunomètre. Pendant 20 ans, il est consultant indépendant en ingénierie et obtient de nombreux brevets pour diverses inventions. En 1941, il rejoint IBM (International Business Machine), fabriquant de gros ordinateurs, en tant qu’ingénieur senior de recherche. Rapidement, il devient directeur de la division de recherche en recherche d’informations.

En 1947, on lui demande de travailler sur un problème impliquant la recherche de composés chimiques enregistrés sous forme codée. Il présente une solution à l’aide de cartes perforées, mais, afin de palier les limites des machines, il propose de nouvelles façons de les utiliser. Chaque carte est codée avec des informations sur un composé précis. L’utilisateur insère une carte dans la machine et énumère un ensemble de critères par rapport auxquels toutes les cartes peuvent être comparées et triées.

Luhn consacre de plus en plus de temps à résoudre les problèmesde recherche d’information et de stockage que les bibliothèques et les centres de documentation rencontrent. Il est le pionnier quant à l’utilisation de matériel informatique pour résoudre ces problèmes, et à travailler un nombre important de techniques de base, aujourd’hui monnaie courantes dans les sciences de l’information. Ces techniques comprennent notamment la transformation de texte intégral, l’index KWIC, l’auto-indexation, les résumés automatiques et enfin, le concept de diffusion sélective de l’information. Au-delà de toutes ces inventions, Hans Peter Luhn est l’un de ceux qui ont participé à la création de la fonction de hachage.

Dans l’article parut en 1958, A Business Intelligence System, Luhn propose un système permettant de générer automatiquement des résumés d’articles, d’extraire des points d’actions des résumés et ensuite distribuer les résultats aux personnes appropriées au sein d’une organisation. Ce programme, abstrait, fonctionne en comptant la fréquence de tous les mots dans un article. Il localise ensuite les phrases dans lesquelles plusieurs des mots les plus fréquents sont utilisés ensemble. Ces phrases sont ainsi considérées comme représentatives du contenu global et donc placées dans le résumé. Il s’agit là d’une méthode purement statistique ne cherchant pas à comprendre ni les mots, ni les relations entre eux. Avec ce système, Luhn montre comment les ordinateurs peuvent être utilisés de manière fructueuse en organisant les textes et en les résumant, et ce, dans des formats plus facilement compréhensibles pour les humains.

Hans Peter Luhn prend sa retraite en 1961 et meurt en 1964 d’une leucémie. En dépit du fait que son nom est aujourd’hui oublié, ses idées perdurent. Sa façon de penser, révolutionnaire pour l’époque, laisse en héritage la démonstration que les ordinateurs et le calcul ne sont pas seulement des mathématiques, des statistiques et de la logique. Il s’agit également de linguistique et de littérature. Ses idées, transformées, développées et remixées à diverses fins, sont désormais intégrées dans presque tous les logiciels utilisés aujourd’hui.


Sources :

Hans Peter Luhn, Stringfixer, https://stringfixer.com/fr/Hans_Peter_Luhn

Hans Peter Luhn, Le Parisien Sensagent, http://dictionnaire.sensagent.leparisien.fr/Hans%20Peter%20Luhn/fr-fr/

Hans Peter Luhn and the birth of the Hashing Algorithm, IEEE Spectrum, https://spectrum.ieee.org/hans-peter-luhn-and-the-birth-of-the-hashing-algorithm

The Invention of the Hashing Algorithm, Medium, https://medium.com/@dieswaytoofast/the-invention-of-the-hashing-algorithm-600933d7f845